Canadian Architect

Feature

Fort McMurray International Airport

May 14, 2018
by Canadian Architect

The new Fort McMurray International Airport Terminal creates a meaningful portal for the Regional Municipality of Wood Buffalo in the northern reaches of Alberta; a region characterized by its spectacular geography and the natural beauty of the boreal forest, the prairies, and the northern lights. Host to the national oil sands industry, the small community of Fort McMurray has been thrust onto the global stage, stimulating unprecedented growth and cultural diversification.

The remote location coupled with rapid industrial development has severely diluted the availability of skilled building trades and inflated construction costs by 30-to-50 percent. As a result, conventional systems characterize the overwhelming majority of the local built environment, cost-driven to the lowest common denominator of basic steel and concrete structures and doing little for the human spirit. The boom-town ethos prevails, where cheap and fast buildings outnumber long-term quality at every turn.Fort McMurray International Airport.

The new terminal seeks an alternate path, leveraging local constraints into architectural opportunities that celebrate the unique qualities of the place and the spirit of its people.

The architecture is purposefully succinct; material resources are used sparingly while also capitalizing on the qualitative advantages of off-site production and fabrication. The resultant building form relates to its green-field setting, respecting the language of the prairie landscape while simultaneously generating an iconic presence. A collection of robust volumes is deployed to express discrete programmatic functions, arranged to facilitate future expansion of the 15,000-square-metre facility. The low, linear, three-storey profile establishes itself with a sense of permanence, inspired by the durability of the native ecology and industry. Raw natural materials are used throughout, including weathering steel, bitumen-hued metal cladding, and exposed concrete. Inside, warm, wood framed spaces that provide direct physical and visual access to a landscaped courtyard greet the passengers. The interior spaces feature abundant natural light and views celebrating the sun, sky and horizon help to orient passengers in transition. A sculptural screen wall above the arrivals hall, composed of illuminated white steel fins, subtly evokes the northern lights and the aspen stands of the boreal forest.

Fort McMurray International Airport.

Photo by Andrew Latreille.

Several innovations challenge the status quo, including passive solar orientation, super-insulated building envelope assemblies, in-floor radiant heating, displacement ventilation, and sophisticated heat recovery systems. Low-emitting materials are used throughout to promote healthy interior environments for passengers and employees. More significantly, the building is also distinguished by its early adoption and creative application of a mass timber construction system that envelopes the principal public spaces. Its use as an expressive and didactic design element contributes to community identity. It also confirms that mass timber construction systems can compete economically with the steel-and-concrete solutions that currently dominate the building industry Canada-wide. The environmental benefits of renewable wood-based solutions are well-known. They include significant reductions in greenhouse gas emissions, reduced carbon footprint, superior thermal performance, and reductions in energy use. Validating and completing a large-scale mass timber solution in one of the country’s most challenging regions has broad and meaningful implications for construction, relevant to regions across Canada.Fort McMurray International Airport.

Jury: The airport typology is a process-heavy programme that often subjugates the architecture, but this project harnesses those very processes to create the architecture. The design successfully addresses almost every element of the programme, from the graphically superior wayfinding, to the discreetly embedded garbage and recycling bins, to the passenger areas carefully organized to create a sense of calm and comfort. Wood is used at different levels and approaches: the long-span CLT panels on the ceiling are a warm and practical structural element. The more fine-grained wood wall surfaces on the ground floor provide an elegant, meditative backdrop for the fraught process of travel. The upper-level roadway breaks up the massing of the overall building in an elegant way and offers clerestory lighting. From structural logic to passenger convenience to an overall sense of warmth and beauty, this is an airport that works beautifully at every level.


Aéroport international de Fort McMurray

La nouvelle aérogare de l’aéroport international de Fort McMurray crée un portail éloquent pour la municipalité régionale de Wood Buffalo dans l’extrême nord de l’Alberta, une région caractérisée par sa géographie spectaculaire et la beauté naturelle de la forêt boréale, des prairies et des aurores boréales. Centre de l’industrie nationale des sables bitumineux, la petite communauté de Fort McMurray a été projetée sur la scène mondiale, ce qui a stimulé une croissance sans précédent et une diversification culturelle.

L’éloignement de l’endroit, jumelé au rapide développement industriel, a sérieusement raréfié la main-d’œuvre en construction et fait augmenter les prix de construction de 30 à 50 pour cent. En conséquence, la plupart des bâtiments construits dans la région sont dotés de systèmes conventionnels, sont conçus en fonction des coûts selon le plus bas dénominateur commun, sont faits de structures en acier et en béton et se soucient bien peu de l’esprit humain. La philosophie de la ville champignon prévaut et le bon marché et la rapidité d’exécution l’emportent sur la qualité à long terme.Fort McMurray International Airport.

La nouvelle aérogare cherche une autre voie. Elle transforme les contraintes locales en possibilités architecturales qui célèbrent les qualités particulières de l’endroit et l’esprit de sa population.

L’architecture est volontairement succincte; les ressources matérielles sont utilisées sobrement tout en misant sur les avantages qualitatifs de la production et de la fabrication hors site. Ainsi, la forme du bâtiment est en lien avec son emplacement dans une zone verte et elle respecte le langage du paysage des prairies tout en générant simultanément une présence emblématique. Les divers volumes solides se déploient pour exprimer des fonctions programmatiques discrètes et sont agencés pour faciliter l’agrandissement éventuel de l’installation de 15 000 mètres carrés. Le profil bas et linéaire du bâtiment de trois étages lui confère une certaine permanence, inspirée de la durabilité de l’écologie et de l’industrie indigènes. Dans tout le bâtiment, on retrouve des matériaux naturels à l’état brut comme l’acier patinable, le bardage en métal foncé et le béton exposé. À l’intérieur, des espaces chaleureux, revêtus de bois offrent un accès physique et visuel direct à la cour intérieure aménagée qui accueille les passagers. Les espaces intérieurs laissent abondamment pénétrer la lumière naturelle et offrent des vues qui célèbrent le soleil, le ciel et l’horizon pour orienter les passagers en transit. Un claustra spectaculaire au-dessus du hall des arrivées, composé d’ailettes en acier blanches et illuminées évoque subtilement les lueurs boréales et les peupleraies de la forêt boréale.Fort McMurray International Airport.

Plusieurs innovations remettent le statu quo en question, notamment l’orientation qui accroît l’énergie solaire passive, l’enveloppe du bâtiment ultra-isolée, les planchers radiants, la ventilation par déplacement d’air et les systèmes de pointe de récupération de la chaleur. Des matériaux à faibles émissions ont été utilisés dans tout le bâtiment pour offrir des environnements intérieurs sains aux passagers et aux employés. Le bâtiment se distingue aussi comme l’un des premiers bâtiments à utiliser de manière créative un système de construction en bois massif qui enveloppe les principaux espaces publics. L’utilisation de cet élément de design expressif et didactique contribue à l’identité communautaire. Elle confirme également que les systèmes de construction en bois massif peuvent offrir une solution économique par rapport à la construction en acier et béton qui domine l’industrie du bâtiment à la grandeur du Canada. Les avantages environnementaux de l’utilisation du bois sont bien connus : des réductions importantes des émissions de gaz à effet de serre, une diminution de l’empreinte carbone, une plus grande performance thermique et une réduction de la consommation d’énergie. La construction d’un grand bâtiment en bois massif dans l’une des régions qui pose le plus de défis au pays confirme ces avantages en plus d’avoir des incidences importantes et significatives pour la construction dans toutes les régions du pays.


CREDITS: Client the fort Mcmurray Airport authority | Architect team steve mcfarlane, robert grant | Structural Equilibrium Consulting Inc. | Mechanical/Electrical Integral Group | Landscape PWL Partnership Landscape Architects Inc. | Interiors Completed by office of mcfarlane biggar; Commenced as mcfarlane green biggar architecture + design | Contractor Ledcor Construction Ltd. | Area 15,000 m2 | Budget $258 M | Completion October 2014

Location: Fort McMurray, Alberta. Architects: omb architecture. Photos: Ema Peter, unless otherwise specified.



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